Con la temporada baja ya un recuerdo lejano, es casi tiempo de arrancar con los juegos de verdad.

Los Medias Rojas, viniendo de su segunda barrida de una Serie Mundial en cuatro años y aparentemente construidos para intentar crear una dinastía, partieron hacia Japón, al igual que los Atléticos, que vienen de un invierno en que empezaron una reconstrucción total de su equipo.

La temporada regular de Grandes Ligas 2008 será una serie de dos partidos en Tokio entre Boston y Oakland el 25 y el 26 de marzo. Esto sigue la reciente visita de Grandes Ligas a China, donde los Padres y los Dodgers jugaron dos juegos de exhibición.

"El béisbol, a través de los años, se ha convertido en un deporte global", dijo el gerente general de los Atléticos, Billy Beane. "Nos complace ser parte de esto, nos complace estar jugando contra los campeones defensores, y estoy seguro de que los fans en Japón van a disfrutar mucho."

"Pero especialmente en los Estados Unidos, creo que los fans-aún si no pueden ver la acción en vivo por la diferencia de la hora-van a estar contentos de que el enfoque ya sea el béisbol."

Este viaje marca la tercera vez que Grandes Ligas ha dado inicio a su temporada en Japón, siendo la primera en el 2000 enre los Cachorros y los Mets. La segunda fue en el 2004, cuando los Yankees y Tampa Bay abrieron la campaña en Tokio.

Los Medias Rojas son sin dudas el equipo de cartel en esta ocasión, y el enfoque de los fans japoneses seguramente sea en su compatriota Daisuke Matsuzaka, que abrirá el primer partido oficial (luego de dos juegos de exhibición el 22 y el 23 de marzo) el 25 de marzo contra Joe Blanton de Oakland.

También debe de recibir mucha atención el relevista japonés Hideki Okajima. Y mientras ambos equipos están conscientes de que estos dos encuentros son de verdad, de temporada regular, también comprenden el gran espectáculo que será su presencia en Japón.

"Es un lugar distinto, y lo que tenemos que hacer como jugadores no cambia", dijo Matsuzaka. "Pero para los fanáticos japoneses que no nos ven en vivo todos los días, será algo bonito que puedan presenciar estos partidos."

El abridor de los Atléticos, Chad Gaudin, no hará el viaje ya que aún se recupera de dos cirugías en el invierno, pero estuvo con Tampa Bay en el 2004 en la serie vs. los Yankees."

"Les tengo envidia (a los que sí fueron a Japón ahora)", confesó Gaudin. "Hacen las cosas con mucho brillo allá. Pero por lo menos tuve la oportunidad de verlo antes. Sé lo que les espera a los muchachos, y estoy contento por ellos. Es una gran experiencia."

El designado de los Medias Rojas, David Ortiz, ya ha ido a Japón. El dominicano formó parte del equipo de Grandes Ligas en el Tour de MLB Todos Estrellas luego de la temporada del 2004. Le queda un recuerdo claro.

"Es una cultura totalmente diferente", dijo Ortiz. "Es lo contrario a todo lo que hacemos aquí. Totalmente opuesto. Todo es distinto. Recuerdo la primera vez que me monté en un taxi, iba a un restaurant y vi que estábamos del lado derecho de la calle. Dije, '¿qué pasa aquí? Y luego en una curva, ves otros carros viniendo del lado contrario. Tú doblas por dentro y el otro por fuera. Tuve que sentarme de lado."

Una anécdota interesante, seguro que sí, pero lo que los fans en el Tokio Dome quieren ver es a Ortiz dándole a otro tipo de curva-tal vez la de Blanton. Los Atléticos, oficialmente el equipo de la cada en la serie de dos partidos, saben que esencialmente van a estar en territorio de los Medias Rojas, sucursal Lejano Oriente.

"Estoy seguro de que los fanáticos allá le pondrán más atención a los Medias Rojas que a nosotros", dijo el torpedero de los Atléticos, Bobby Crosby. "Pero de cualquier forma, jugar allá, ante ese público, va a ser divertido."

Así lo ve Jonathan Papelbon: "¿Cuántas veces voy a ir a Japón por mi cuenta? A lo mejor nunca. Esta es una oportunidad de ver cosas que normalmente no vemos. Voy a tomar las cosas como llegan y tratar de divertirme."

Diversión, pero con enfoque. Eso pretenden los managers.

"Va a ser algo grande para todos, estoy seguro de eso. Algo que jamás olvidaremos", dijo el manager de los Atléticos, Bob Geren. "Pero hay que recordar que a partir del 25 de marzo esto vale en las posiciones."

Agregó el dirigente de los Medias Rojas, Terry Francona: "Las presentaciones para el público y cosas así, todo eso es secundario a nuestro objetivo allá. Queremos recordarles a todos que necesitamos ganar un par de juegos allá."

"No necesariamente los primeros dos (de exhibición), sino los últimos dos."