(AP)

Heath Bell es sin duda uno de los iconos de la franquicia de los Padres en la actualidad, por su carisma dentro del equipo, por el cariño de los aficionados y por sus números sobre la loma.

Relevista del Año en las Grandes Ligas el año pasado, Heath Bell fue sin duda una de las grandes bases sobre las que se apoyo el tremendo éxito de los Padres, en la pasada campaña. Sus números fueron magníficos, logrando 47 saves en 50 oportunidades, terminando en segundo lugar detrás de Brian Wilson (Giants), quien encabezó la liga con 48 salvamentos y que supuso la segunda mejor marca en una temporada, para un relevista de los Padres, sólo por detrás de los 53 de la mágica temporada de 1998, con Trevor Hoffman, como protagonista. Terminó además, con un promedio de carreras limpias de 1.93, la mejor de su carrera hasta la fecha y seis victorias.

Además de este galardón, Bell también logró en el 2010 ser seleccionado por segunda vez en su carrera, para el Juego de las Estrellas, representando a la Liga Nacional en un juego en el que los de la Nacional, rompieron la racha de triunfos que llevaba la Americana (sin ir más lejos en el juego del 2009, el lanzador que encajó la derrota por la Nacional, fue precisamente Bell).

Sus compañeros y los fans lo tenemos en muy alta estima y su potencial como excelente cerrador en la Liga, hace que su continuidad fuese una de las decisiones más importantes de cara a la pasada offseason, para la organización de San Diego.

Y es que este icono de los Padres se ha visto envuelto en todo tipo de rumores, desde que finalizase la pasada temporada, respecto de su futuro con los Padres. Tras la marcha de Gonzo a Boston, era más que evidente que los rumores de un traspaso de nuestro closer a otro equipo, no se iban a hacer realidad en la pasada offseason. Sin embargo, ya empezada la campaña 2011, el tema sigue estando candente ya que Bell se convertirá en agente libre al finalizar esta temporada y se hace necesario llegar a un acuerdo con nuestro "cerrajero", para que su estancia en San Diego se prorrogue más allá de este año.

El proceso de arbitraje despejó en principio las dudas de si Bell comenzaría o no la temporada en San Diego. Sus pretensiones económicas se vieron satisfechas, al ver como sus ingresos prácticamente se duplicaban respecto del año anterior, pasando de los 4 millones de dólares del 2010 a los 7,5 millones de dólares en el 2011 y convirtiéndose en el jugador mejor pagado del equipo.

Pero su intención es alcanzar un acuerdo multi-anual con los Padres, que al menos le asegure permanecer en nuestro equipo las tres próximas temporadas y ese acuerdo multi-anual no llegó en la primavera. El arbitraje vino a posponer este asunto hasta bien entrada la temporada, ya que ambas partes tienen la intención de seguir trabajando en lograr una acuerdo satisfactorio para todos.

Bell manifestó por activa y por pasiva su amor por los Padres, su intención de permanecer en el equipo el resto de su vida deportiva y de reducir sus pretensiones económicas si fuese necesario para lograr el ese objetivo, pero es evidente que el rango en el que nos moveríamos es entre 25 y 30 millones de dólares por esos ansiados tres años de contrato. Hay que tener en cuenta que Mariano Rivera es el closer mejor pagado con 15 millones de dólares al año, mientras que Brad Lidge, Francisco Rodríguez, Joe Nathan, Francisco Cordero y Jonathan Papelbon, superan todos los 10 millones, y por lo tanto nuestro closer (dos veces All Star) no podrá rebajar mucho más de 9,5 millones ó 9 millones al año, a la hora de tratar de alcanzar un acuerdo con los Padres.

El gerente general de los Padres Jed Hoyer y los agentes Sam y Seth Levinson, ya se han reunido en alguna ocasión para discutir del tema, y aunque parece que ambas partes se sienten optimistas acerca de la posibilidad de lograr la extensión de contrato y contentos del desarrollo de esos primeros contactos, hasta el momento no ha trascendido ningún tipo de acuerdo formal entre ambas partes.

Pero el momento actual que los Padres viven, de economía de "guerra" con una nómina muy baja y con la escasez ofensiva que se hace cada día más acuciante (y que habría que solventar a la velocidad de la luz si se quiere enmendar el rumbo), las dudas sobre un posible gran contrato de Bell con los Padres, se ciernen sobre el PETCO Park. Y como es lógico, de no llegar un acuerdo para su continuidad a mediados de temporada, Bell puede ser moneda de cambio para cualquier equipo con aspiraciones de postemporada, si es que los Padres están lejos de cumplir con el objetivo de jugar en Octubre.

En mi opinión, los fans necesitan identificarse con jugadores como Bell de cara al futuro. Ya fue duro desprenderse en su momento de Peavy, después de Hoffman y finalmente de Adrian Gonzalez. Ahora sería el momento de ver como desde el equipo se manda un mensaje de que se quiere consolidar el proyecto y no seguir continuamente en proceso de reconstrucción. Pero eso sí, con un contrato viable en el futuro que no fuerce a su traspaso en un futuro próximo, como ocurriese con Peavy y su traspaso a los Medias Blancas, por no poder hacer frente a un salario tan grande, para una nomina que quería ser reducida.

Pero eso no es más que una cara de la moneda, porque en la otra cara de esa misma moneda, está que la loma de los Padres es muy fuerte (incluso sin Bell) y lo que necesitamos reforzar es la ofensiva y con urgencia. Y tal vez para lograr potenciar el bate haya que sacrificar algunas piezas, una vez más de la loma, como ya se hizo en la pasada offseason, cuando se reforzó el jardín y el centro del cuadro a costa del montículo.

Difícil solución al tema. ¿Encajarán las cifras de una extensión de contrato de Bell, en los planteamientos de futuro de los Padres? ¿Tendrán en mente los responsables de los Padres tirar de talonario para fichar poder ofensivo en lugar de consolidar la loma, o se buscará reforzar el bate desde la granja?

Las respuestas a esas preguntas, las esperamos todos con impaciencia.

El tiempo irá mandando.

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